Sentado em uma sala de jantar privada em Arroz, seu restaurante de inspiração espanhola, Mike Isabella queria explicar seu lado da história. Foi na véspera do dia em que o chef e o dono do restaurante pediriam concordata, Capítulo 11, e ele queria desfazer o que disse serem descaracterizações de sua empresa nos dias anteriores e depois que o processo de um ex-gerente o acusou e seus colegas executivos de assédio sexual extraordinário.



A única coisa que impediu o crescimento de seu império de restaurantes, disse ele, foi a mídia negativa. Sob os termos de seu acordo de maio com Chloe Caras, Isabella não poderia discutir especificamente suas alegações, mas por má imprensa, ele quis dizer a cobertura da mídia que se seguiu.

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As pessoas pararam de me dar uma chance, disse Isabella. E doeu.

Processo acusa o chef famoso Mike Isabella de assédio sexual 'extraordinário'

A declaração juramentada de que Isabella apresentaria no dia seguinte no Tribunal de Falências dos EUA esclareceu quanto. Graffiato, seu primeiro restaurante em Chinatown, viu sua receita semanal diminuir de US $ 50.000 para US $ 5.000. No projeto mais ambicioso do chef, o empório de nove restaurantes Isabella Eatery na Tysons Galleria, a receita mensal caiu de US $ 1 milhão para US $ 300.000, de acordo com o depoimento de Isabella.

O vice-campeão do Top Chef All-Stars, Mike Isabella, abriu seu primeiro restaurante, Graffiato, na Chinatown de D.C. (Revista Food)

Desde que Caras apresentou a reclamação, o chef fechou mais de um quarto de seus restaurantes. Mas alguns investidores, ex-funcionários e gerentes dizem que a Mike Isabella Concepts já estava sobrecarregada, lançando quatro lugares apenas em 2017, incluindo o Eatery, que eles dizem que abriu com muito poucos funcionários e muito pouco dinheiro.

O problema é que você está tentando administrar tantos restaurantes, disse Bob Rudderow, um apoiador e investidor de longa data nos restaurantes Isabella que perdeu seu investimento de $ 100.000 quando o Eatery fechou. Isso estava muito além do que era razoável para a equipe que ele tinha.

Para Isabella, a empresa nunca foi sobrecarregada . Você sabe por que eu não achei que era demais? Porque eu tinha cerca de 20 outros negócios na mesa antes do processo, disse ele. Oito deles estavam em andamento, incluindo planos para mais restaurantes no distrito, bem como em Vegas, Houston, Atlanta, Filadélfia. Alguns deles, vários projetos em uma cidade. Os pedidos de falência também mencionam um projeto no Oriente Médio.

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Todos eles teriam sido tratados com a mesma pequena equipe corporativa - Isabella; Johannes Allender, diretor financeiro; Taha Ismail, diretora de serviços e bebidas; Nicholas Pagonis, diretor de operações; e George Pagonis, chef corporativo - e nenhum conselho de administração.

Um investidor, que falou sob condição de anonimato por ainda estar envolvido com os negócios de Isabella, disse que sempre que os investidores levantavam a ideia de contratar um executivo com experiência em restaurantes multiunidades, Isabella dizia que não tinha dinheiro para sustentá-lo, e a resposta dos investidores seria: 'É exatamente por isso que você precisa'.

Mike Isabella é um filhinho da (avó) da mamãe

Isabella disse que vê valor em ter um presidente-executivo.

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No entanto, ele acrescentou, contratar um CEO é caro. Muito caro. Portanto, você tem que ser capaz de pagar por isso primeiro. Nós conversamos muito sobre isso no ano passado. . . . Definitivamente estávamos entrevistando e conversando com eles. Nesse ponto, era muito difícil abrir mão do meu controle.

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No entanto, após o processo, todos os negócios em questão foram cancelados, disse Isabella. Todo mundo estava nervoso.

E isso foi uma reviravolta para um chef que não teve falta de oportunidades após a fama da televisão.

Criada em Nova Jersey, Isabella, 43, foi inspirada a cozinhar por sua avó italiana e aprimorou suas habilidades na cozinha de Zaytinya de José Andrés. Sua grande chance veio quando ele foi escalado para a 6ª temporada do Bravo’s Top Chef em 2009. Em 2011, ele ficou em segundo lugar no Top Chef All-Stars.

Dois meses depois, Isabella estreou seu primeiro restaurante, Graffiato em Chinatown, onde suas reconfortantes pizzas ao estilo de Jersey e molho de pepperoni tornaram o lugar um sucesso instantâneo.

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Nos anos seguintes, houve uma onda de inaugurações: a lanchonete Kapnos e G, depois a expansão de Kapnos para Bethesda, Arlington e o aeroporto nacional Reagan. Um spinoff de G em Nova Jersey foi inaugurado e encerrado em um ano. Versões truncadas de G e Kapnos tornaram-se estandes de concessão no Nationals Park. Pepita, um restaurante mexicano, abriu em Ballston.

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Jen Carroll, também concorrente do Top Chef, fez parceria com ele na Requin Brasserie, mas saiu meses antes de duas inaugurações Requin adicionais, incluindo uma no Wharf. Sua parceria com o chef Jonah Kim em Yona, uma casa de macarrão Ballston, também durou pouco. Por meio de seu publicitário, Carroll se recusou a comentar; Kim não respondeu a vários pedidos de comentário.

Às vezes você não deve fazer negócios com seus amigos, disse Isabella.

Se a empresa de Isabella fosse sobrecarregada, não estava sendo exibido durante grande parte de 2017. Naquele outono, o crítico gastronômico do Washington Post, Tom Sietsema, premiou Arroz com três estrelas e Requin on the Wharf 2½. Ao mesmo tempo, Mike Isabella Concepts se preparava para seu projeto mais exigente: Isabella Eatery, uma vitrine de todos os restaurantes do chef e alguns novos, como Retro Creamery e Nonfiction Coffee.

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O Eatery exigiria que o MIC adicionasse cerca de 300 funcionários, quase dobrando os 400 que Isabella disse que ele empregava antes de sua inauguração. Para se preparar, Isabella contratou Elliot Drew, chef executivo do Graffiato em Chinatown, para supervisionar o Graffiato no Eatery, e Caras, ex-gerente geral dos restaurantes de Isabella em Arlington, para supervisionar toda a operação de 41.000 pés quadrados.

Para seu próximo projeto, Mike Isabella está crescendo. Muito grande.

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Mas mesmo com mãos experientes a bordo, o Eatery abriu com muito poucos funcionários, disse um ex-gerente que falou sob a condição de anonimato porque ainda trabalha no setor. A falta de pessoal era particularmente aguda nos fundos da casa, onde cada restaurante tinha sua própria cozinha completa. Conforme mais restaurantes estreavam no Eatery após o lançamento em dezembro, alguns abririam, disse o gerente, com apenas um subchefe e um assistente na cozinha.

Abriu tão caoticamente, disse ele. Novos funcionários apareceriam e ele não saberia quem os contratou ou onde deveriam trabalhar. Não tínhamos realmente nenhuma estrutura.

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Sara Hancock, uma ex-sous chef de confeitaria do Eatery, disse que os funcionários horistas tiveram seus salários reduzidos em janeiro, logo após a inauguração. Dois trabalhadores que falaram sob condição de anonimato - um porque ele assinou um acordo de sigilo e outro porque ela não tem documentos - confirmaram o relato de Hancock.

Isabella contestou isso. Em janeiro, ficamos abertos por duas semanas e ainda contratamos funcionários, disse ele, sem cortes de pagamento. Não tive problemas com contas até o verão. Ele também disse que tinha gente suficiente, mas o nível de experiência era difícil de encontrar.

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Documentos judiciais sugerem que alguns dos outros restaurantes de Isabella tiveram problemas financeiros meses antes de Caras apresentar sua reclamação. O hotel da Universidade de Maryland em College Park alegou que a Kapnos Taverna, inaugurada há um ano, havia parado de pagar o aluguel em janeiro. Em 15 de maio, o proprietário entrou com uma ação judicial contra o aluguel atrasado de $ 63.566,92, mais juros e taxas.

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Isabella disse que o proprietário, Southern Management Corp., estava tentando me despejar e que ele pagou três meses de aluguel atrasado em junho e tentou renegociar seu aluguel. A empresa não respondeu aos pedidos de comentários.

A Eskridge (E&A), empresa de propriedade principalmente de executivos da incorporadora imobiliária Edens, alegou que Isabella não pagava aluguel pela Requin Brasserie em Fairfax desde 30 de dezembro de 2015, quatro meses após o término do contrato. Em 22 de maio, a Eskridge entrou com uma ação contra Mike Isabella Concepts por mais de $ 715.000 em aluguel não pago mais outros custos.

Isabella disse que ele pagou o aluguel da Requin Brasserie por pelo menos oito meses. Ele disse que o restaurante, que fechou em abril, não gerou receita suficiente porque questões estruturais e de licenciamento o impediram de aumentar a capacidade com um bar no terraço. Ele reconheceu que a brasserie teria fechado mesmo sem a má imprensa sobre o processo.

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Em 19 de março, o processo de Caras alegou que Isabella e seus companheiros a chamavam de vadia e puta, comentavam sobre o tamanho de suas nádegas e a tocavam sem permissão. Ela foi demitida, disse ela, em 5 de dezembro, depois que Isabella disse a um subchefe do sexo masculino para dormir com ela. Caras se recusou a comentar esta história por meio de seu advogado por causa de seu acordo.

Não chamei ninguém, disse Isabella, antes de me recusar a comentar mais sobre questões relacionadas ao processo. Ele negou anteriormente as alegações de Caras.

Caras não foi a única mulher a alegar que os restaurantes de Isabella eram ambientes hostis e sexuais. No Graffiato, em Washington, um garçom disse que o parceiro Nicholas Pagonis frequentemente a agarrava e que os cozinheiros faziam gestos obscenos para as mulheres. Pagonis negou as acusações.

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Hancock, o subchefe pasteleiro do Eatery, disse que Isabella beijou sua bochecha sem seu consentimento e que trabalhar para ele era degradante para as mulheres. Outras mulheres alegaram que Isabella também se envolveu em comportamento de assédio fora dos restaurantes. Isabella negou anteriormente todas as acusações.

Duas semanas depois, os advogados de Caras redefiniram o processo no tribunal federal com alegações ampliadas: que a empresa havia usado amplos acordos de sigilo - cobrindo, entre outras coisas, detalhes da vida pessoal e empresarial de Mike Isabella - para silenciar os funcionários de falarem contra questões sexuais assédio. Cada violação do NDA acarretava uma multa de $ 500.000. Em uma declaração anterior, Isabella disse que os NDAs foram usados ​​para evitar que qualquer notícia sobre a inauguração de nossos restaurantes vazasse para a imprensa. . . . Os NDAs nunca foram usados ​​para intimidar os funcionários.

Os restaurantes de Mike Isabella usaram acordos de sigilo para silenciar contas de assédio sexual, alega um processo

Isabella e Caras resolveram o processo em 7 de maio. Os termos financeiros eram confidenciais, mas o acordo incluía um acordo vinculante obrigando [MIC] a tomar medidas corretivas, incluindo treinamento robusto, e a adotar políticas para incentivar um ambiente de trabalho livre de assédio sexual, advogada Debra Katz disse em um comunicado.

A reputação do chef foi atingida imediatamente após o processo. Ele foi desqualificado para os prêmios RAMMY, perdeu seus estandes de concessão no Nationals Park e seu chef de cozinha em Arroz e Requin no Wharf partiu.

Requin em Merrifield foi o primeiro lugar a fechar, depois Graffiato Richmond em junho. No final de julho, Graffiato no distrito o seguiu.

Hancock disse que ela tem sentimentos conflitantes sobre as lutas de Isabella.

Quando ela soube que o Eatery havia fechado, parte de mim ficou meio feliz, e a outra parte ficou muito triste por ele, porque acho que ele é talentoso e não sei se ele se perdeu no caminho, disse ela. Nunca quero ver ninguém arruinado, mas quero ver alguém admitir suas faltas e pedir desculpas.

Isso é algo que ela disse que Isabella não fez o suficiente. Sua resposta foi muito machista e muito reflexiva de seu caráter, no sentido de que ele estava tentando negar e se envolver nessa campanha de difamação e não assumir qualquer responsabilidade, disse Hancock. Era tudo uma questão de deflexão.

Isabella respondeu que ele está assumindo total responsabilidade por tudo o que aconteceu. Ele disse que também está refletindo sobre como suas experiências anteriores nem sempre o ajudaram.

Eu sou da velha escola. Eu trabalhei em uma cozinha há 20 anos. É um mundo diferente, disse ele. Obviamente, todo mundo aprende todos os dias. Eu ainda aprendo. . . Estou sempre aprendendo e sempre quero continuar aprendendo e melhorar. É isso que é. Ninguém é perfeito na vida.

Na esteira do processo, Isabella disse, ele fez mudanças em sua empresa. Os funcionários ainda precisam assinar NDAs, mas seu escopo é limitado. Uma política de proibição de beber para os funcionários, implementada há um ano, agora é aplicada de forma agressiva, disse ele.

Quando questionada sobre quais outras mudanças ele havia feito, Isabella leu uma declaração preparada.

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Instituímos novas práticas de treinamento. Para ver isso, você sabe, o impacto - ele fez uma pausa e suspirou - o impacto prejudicial que tal cultura pode ter em nossos negócios e funcionários, sendo nossos funcionários o mais importante. . . . É um negócio centrado nas pessoas. E devemos colocar nossos funcionários sempre no topo da escada.

Alguns outros chefs que enfrentaram acusações de assédio sexual em seus restaurantes, incluindo John Besh em Nova Orleans, renunciaram às suas empresas. Mario Batali, que está sob investigação criminal por suposta agressão sexual, está se desfazendo de seus restaurantes. Embora Isabella não tenha sido acusada de conduta próxima à gravidade das acusações contra Batali, alguns membros do público, a julgar por seus comentários nas redes sociais, podem não estar ansiosos por seu retorno.

Isabella insiste que ele terá um.

Vai ficar mais difícil antes de ficar mais fácil, disse ele. Vou colocar o trabalho e o tempo para colocá-lo de volta onde precisa estar.

Ele disse que se arrepende. Quando ele é questionado sobre eles, sua resposta inicial é ampla e evasiva. Há um milhão de coisas das quais me arrependo todos os dias, seja no trabalho, na vida ou em qualquer outra coisa, disse ele.

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Mas o que é uma coisa específica de que ele se arrepende?

Lamento o que aconteceu, disse ele, suas palavras vagas por motivos legais. Para todo mundo.

Emily Codik contribuiu para este relatório.

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