É domingo à tarde e a luz natural entra pelas janelas do Tysons Corner Center, suavizando as arestas e os consumidores esgotados no terceiro andar do shopping. Uma locomotiva pequenininha dá uma volta atrás da outra ao redor do espaço, puxando vários carros de passageiros multicoloridos por um cenário comercial que passou por tempos difíceis, mesmo que as cicatrizes não sejam visíveis para os minúsculos pilotos enquanto eles dirigem pelos cinemas AMC, o TGI Sextas-feiras e meia-lua dos vendedores que se enfileiram na praça de alimentação.



Estou ocupando uma desconfortável copa na praça de alimentação, distraída por todas as pessoas, suas máscaras e cuidadosos lembretes de distanciamento de que nossas vidas estão suspensas há muito tempo: os estranhos nunca se encontraram, as conversas nunca começaram, o números de telefone nunca trocados. Tanta coisa mudou nos últimos 18 meses e, às vezes, pode ser difícil de ver ou mesmo processar, apesar da enormidade de tudo isso.

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Uma dessas mudanças está sentada bem na minha frente. É um pernil de cordeiro de Marhaba, um novo balcão na praça de alimentação de Tysons. O grande cordeiro com osso descansa em cima de um monte de arroz tingido com cúrcuma, que foi colocado em um recipiente de concha. A carne, com cheiro de cravo e cardamomo verde, cai do osso com a mais leve aplicação de seu garfo - seu garfo de plástico. Essa desconexão entre a preparação luxuosa e a embalagem para viagem é quase impossível de conciliar, eu acho. Isso é comida iemenita de toalha de mesa branca disfarçada de comida de shopping, e minha mente está correndo mais rápido do que aquele choo-choo dando voltas ao meu lado.

Eu descobriria que Marhaba é um dos poucos presentes preciosos que podemos rastrear até a pandemia. É um presente, claro, que envolve perda. Muita perda. Reem Choudhury é o gerente de leasing especializado da Macerich, proprietária do Tysons Corner Center. Ela é a única responsável por garantir inquilinos temporários quando houver vagas disponíveis. Já sabíamos que a pandemia era uma assassina, mas também é um capataz, como Choudhury pode atestar. Ela teve que inscrever mais de 40 inquilinos temporários no shopping, incluindo Marhaba, tentando preencher os espaços abandonados por vítimas do coronavírus.

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Os acordos temporários são oportunidades para empresas iniciantes se firmarem no popular shopping. Mas eles trazem riscos: os arrendamentos são curtos, geralmente em torno de 12 meses, e a Tysons tem direitos de rescisão de 30 dias, Choudhury me disse. Se um inquilino permanente for encontrado, o temporário deve fazer as malas ou, mais provavelmente, ser realocado para outra parte do shopping.

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As pessoas estão assumindo os riscos, porque estão tendo uma oportunidade quando em qualquer outro momento o espaço nunca estaria disponível ou seria muito caro, diz Choudhury. A maioria das pessoas nem consegue engolir quando ouve o preço do aluguel. Isso é muito.

Ahmed Mahmood, o dono da Marhaba, decidiu jogar. Foi uma aposta bem calculada. Natural do Iêmen, Mahmood não é estranho à área de D.C. Ele trabalhou em gerenciamento de projetos para o Escritório do Superintendente Estadual de Educação de D.C. antes de se mudar para o norte, para Nova York e, finalmente, pousar em Boston em 2014. Dois anos depois, ele abriu um fast-casual mediterrâneo, o feijão de fava , na CambridgeSide Galleria em Cambridge, Massachusetts. Ele estava seguindo os passos de seu pai e irmãos, que abriram um restaurante iemenita tradicional na Malásia.

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Como Choudhury com o Tysons Corner Center, Mahmood tinha informações privilegiadas sobre a demografia do shopping: ele sabia que ele atende expatriados do mundo árabe. Marhaba, na verdade, não é o único negócio aqui a servir de ímã para os da Arábia Saudita, Líbano, Egito e outras terras. Você também encontrará Falafel Inc., the Halal Guys e Shotted, este último uma cafeteria especializada em bebidas árabes, lattes de pistache e bolos de mel. A comida de shopping há muito perdeu sua reputação de ser um terreno baldio de fatias de Sbarro, Karmelkorn e Orange Juliuses.

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O cordeiro e frango mandi (soletrado mandy no menu eletrônico do Marhaba) são as principais atrações. Mahmood cresceu comendo mandi de cordeiro em Sanaa, a capital do Iêmen. Ele conhece as soluções alternativas necessárias para preparar o prato tradicional para o contingente da praça de alimentação. Para começar, você tem que cozinhar a carne marinada em um forno, não em um buraco na terra cheio de brasas . Em segundo lugar, as perninhas de cordeiro e o frango devem estar disponíveis para consumo imediato, prontos para servir direto da mesa a vapor. Isso exige molho, que Mahmood e Sulaiman Saeed, o chef local da Marhaba, desenvolveram zelosamente para ambos os pratos. Peça ao contador para adicionar uma colher ou duas sobre o arroz.

O frango mandi apresenta um perfil de sabor diferente de seu primo cordeiro: você notará um leve tom avermelhado no pássaro, cortesia da páprica e pasta de tomate adicionada à marinada, em comparação com o leve tom amarelado do cordeiro, cortesia do açafrão . Honestamente, eu não poderia dizer qual eu gosto mais, mas devo dizer que a perna de cordeiro, com seu osso saliente, é um ótimo post no Instagram. Para quem se preocupa com essas coisas.

Mas o Marhaba não é estritamente um restaurante iemenita (embora seja halal, como indica o menu em árabe). O proprietário reuniu uma coleção restrita de pratos que atendem a uma ampla variedade de paladares. Ele costumava servir um biryani indiano, por exemplo, mas não ia bem com o pessoal da praça de alimentação, então agora é história.

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Mas você ainda vai encontrar uma tilápia frita inteira decente, seus sabores emprestados do Peru, e um shawarma de frango feito em casa, que você pode pedir como um embrulho, o tempero de cravo mais doce do pássaro compensado com choques afiados de pepino em conserva. Você pode até optar por orbes crocantes de falafel ou pequenas fatias de carne de giroscópio, ambos produtos de qualidade de terceiros que Marhaba envolve com alguns lados excelentes. Não perca as versões da loja de khoresh bamieh, um ensopado de quiabo persa, ou batata harra libanesa, um prato de batata tosca eletrificada com flocos de alho e pimenta.

le petit déjeuner fond

Marhaba recentemente expandiu seu menu de fim de semana para incluir koshary, o prato nacional egípcio que ri da camarilha de baixo teor de carboidratos. Combina macarrão, grão de bico, lentilha, arroz e cebola frita, um mash-up amarrado com um leve molho de tomate. Certifique-se de pedir com um punhado de pequenos recipientes para viagem com alho e molho picante. Os condimentos adicionam ácido, calor e atitude a um prato cuja personalidade depende disso.

A palavra árabe marhaba significa bem-vindo em inglês, o que, espero, seja profético. Eu adoraria ver o Tysons Corner Center dar as boas-vindas a esse recém-chegado com um contrato de longo prazo.

Marhab

1961 Chain Bridge Rd., Tysons, Va., Dentro de Tysons Corner Center, 571-378-0225.

Horas: 11h00 às 21h00 De segunda a sábado; meio-dia às 19:30 Domingo.

Preços: $ 1,79 a $ 16,99 para todos os itens no menu.