Como é possível que iniciativas de saúde pública perfeitamente respeitáveis, como vacinas e fluoretação da água, dêem origem a teorias de suspeita e conspiração, enquanto toda uma indústria que está nos contando mentiras para tirar nosso dinheiro ganha passe livre?



Suplementos dietéticos, gente! Onde está a indignação?

Todos os anos, os americanos gastam algo como $ 35 bilhões em vitaminas, minerais, botânicos e várias outras substâncias que são apregoadas como doadoras de saúde, mas na maioria das vezes não fazem nada. Nada mesmo!

Será que toda a categoria pode ser apenas um assalto? Recorri ao National Institutes of Health. eu falei com Carol Haggans , um consultor de comunicações científicas e de saúde do Office of Dietary Supplements, sobre vitaminas e minerais, e para Craig Hopp , vice-diretor do Centro Nacional de Saúde Complementar e Integrativa (NCCIH), sobre suplementos botânicos e outros tipos.

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Minha pergunta era a mesma: quais suplementos dietéticos realmente têm benefícios bem estabelecidos?

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É uma lista curta, Hopp me disse. Gengibre para náuseas, hortelã-pimenta para dores de estômago, melatonina para perturbações do sono. E o óleo de peixe parece promissor para doenças cardiovasculares, embora alguns dados sejam conflitantes. Ele continuou a listar alguns dos suplementos que não mostraram benefícios nos ensaios do NCCIH: açafrão, erva de São João, ginkgo, equinácea.

No lado das vitaminas e minerais, Haggans apontou algumas vitórias. O ácido fólico reduz o risco de defeitos do tubo neural fetal e é amplamente recomendado para mulheres que podem engravidar. A vitamina B12 nos alimentos às vezes é mal absorvida, ela me disse, e os suplementos podem ajudar em pessoas com mais de 50 anos (e veganos, porque a B12 vem de produtos de origem animal). Então há um suplemento de combinação que pode retardar a progressão da degeneração macular. Também é possível um multivitamínico diário pode diminuir algum risco de doença.

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Além disso, os suplementos podem ajudar a preencher uma lacuna de nutrientes se você não ingerir o suficiente, digamos, magnésio em sua dieta, mas não temos muitas evidências convincentes de que o uso de suplementos para fazer isso melhora os resultados de saúde. (Estou falando sobre os Estados Unidos aqui; no mundo em desenvolvimento, onde as deficiências são comuns, os suplementos desempenham um papel diferente.)

Também conversei com Andrea Wong, vice-presidente sênior de assuntos científicos e regulatórios do Council for Responsible Nutrition, um grupo da indústria de suplementos. Ela mencionou alguns dos mesmos benefícios e acrescentou que a Food and Drug Administration permite um alegação de saúde sobre cálcio, ou uma combinação de cálcio e vitamina D, para reduzir o risco de osteoporose.

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Isso cobre o território não controverso, onde tanto a indústria quanto os cientistas independentes concordam que há pelo menos algumas evidências de benefícios. Se você tem um favorito - niacina? alho? - você poderia tentar fazer o caso. (Se você quiser investigar o suplemento de sua escolha, um bom lugar para começar é com NIH informativos .) Esta coluna é obviamente muito curta para julgar cada um, mas a avaliação de Hopp permanece: É uma lista curta.

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Mas que tal a vasta extensão de prateleiras de suplementos dietéticos que não estão entre os listados? Aqueles que pretendem dar-lhe energia, apoiar o seu sistema imunológico, estimular o crescimento do cabelo ou aumentar o seu pénis? Wong aponta que o FDA regula essas alegações; a agência exige que eles tenham comprovação e ser verdadeiro .

Você pode acessar o site do FDA e ler sobre o que exatamente constitui comprovação, e você descobrirá que é um nível baixo. Ainda não falei com um cientista que leva a sério as alegações de suplementos dietéticos, então pedi a Wong que me recomendasse um - alguém sem vínculos com a indústria que acreditava que as alegações de saúde feitas sobre suplementos dietéticos eram significativas.

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Leitores, ela não podia.

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Pense nisso por um segundo. O grupo da indústria de suplementos dietéticos não poderia me apontar um único cientista independente que concordasse com isso. Wong argumentou que eu não deveria descartar a pesquisa imediatamente só porque ela é feita pela indústria. E eu concordo, embora sempre leve em consideração a fonte de financiamento. Mas se o corpo de evidências fosse convincente, pelo menos alguns cientistas independentes seriam persuadidos. Eles não são. Eles simplesmente não são.

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Além disso, alguns suplementos dietéticos podem ser totalmente prejudiciais. Não há exigência de que as empresas de suplementos estabeleçam segurança antes de comercializar seus produtos, mas elas são obrigadas a relatar eventos adversos graves, e o FDA os monitora. Se as coisas ficarem ruins, eles intervêm.

Peter Lurie, presidente do Centro de Ciência no Interesse Público, aponta a éfedra como o suplemento do pôster pelos danos que a categoria pode causar. É uma substância que ocorre naturalmente em algumas plantas e foi comercializada como um inibidor de apetite e impulsionador de energia. Mas então 155 pessoas morreram , e o FDA o retirou do mercado em 2003. Mas é o único suplemento dietético que foi proibido na história dos suplementos dietéticos.

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Lurie aponta que mesmo as vitaminas, que consideramos, na pior das hipóteses, benignas, podem aumentar o risco de doenças: em testes, o beta-caroteno aumentou o risco de câncer de pulmão em fumantes, e a vitamina E aumentou o risco de câncer de próstata. De acordo com Haggans, altas doses de vitamina A podem causar defeitos de nascença, e ferro em excesso pode até ser fatal. Com vitaminas e minerais, ela diz, o principal risco é ingerir muito.

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Lurie também está preocupada porque não temos uma boa maneira de saber o que os suplementos prejudiciais fazem. Temos poucas informações de segurança sobre os ingredientes ativos, adulteração e contaminação são problemas reais e apenas eventos adversos graves devem ser relatados ao FDA. É mais do que razoável acreditar que pode haver produtos perigosos no mercado; simplesmente não sabemos o que são.

Mas tenha coragem! A garantia, tal como é, vem do fato de que os produtos são, em sua maioria, ineficazes, Lurie me disse.

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E esse é o enigma do suplemento dietético. A maioria deles não faz nada, então você não deve tomá-los. Mas aqueles que realmente fazem algo são os que representam perigo, então você não deve pegá-los também. Se algo realmente pode aumentar seu pênis, imagine a destruição que isso pode causar em seu fígado.

Essa é a configuração do terreno. Os suplementos têm poucos benefícios e alguns riscos sérios. Então, por que fazer alguns três quartos dos americanos gastar $ 35 bilhões com eles todos os anos?

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Perguntei a Alan Levinovitz, professor de religião na James Madison University e autor de Natural: How Faith in Nature’s Goodness Leads to Harmful Fads, Injust Laws, and Flawed Science (disponível em abril). A primeira coisa que ele apontou foram as fotos de frutas e folhas na garrafa, a ênfase em ingredientes vegetais e o foco na naturalidade. Pense nos nomes que os medicamentos têm, disse ele. Atorvastatina! Tramadol! Eles soam como senhores do espaço alienígenas. Em seguida, veja os suplementos com nomes como Nature’s Way.

As pessoas se sentem confortáveis ​​com ervas e outros produtos botânicos e se sentem fortalecidas pela ideia de que fazem essas escolhas por si mesmas. Você é como um feiticeiro, disse Levinovitz. Eu quero turbinar meu cérebro ou refrescar minha vitalidade? Não poderia haver um lugar mais fortalecedor do que o corredor de suplementos. O único problema, claro, é que nada disso é verdade.

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Levinovitz vê o ritual na ingestão de suplementos; é uma forma de contrabalançar o enfraquecimento da medicina moderna. É uma necessidade não atendida, ele me disse, e ele vê um paralelo com a oração. Como podemos medir o valor dessas coisas? Não faz sentido científico, mas o que fazemos com coisas que não fazem sentido científico, mas ainda são importantes para as pessoas?

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Já que as pessoas gostam de suplementos, e muitas vezes pensam que se dão melhor com eles do que sem eles, eu ficaria relutante em emitir um ditame generalizado sem suplementos, mesmo se pudesse. Mas não consigo parar de pensar no que as pessoas poderiam fazer com aqueles US $ 35 bilhões. Para começar, você poderia comprar para cada homem, mulher e criança uma porção pesada (½ xícara, seca) de lentilhas todo dia. Não seriam apenas 24 gramas de proteína e 10 gramas de fibra, mas também folato para um dia inteiro e grandes doses de tiamina, ferro, fósforo e zinco. Também sopa. Tome isso, pílula de vitamina.

Infelizmente, eu não acho que posso convencer as pessoas a comerem lentilhas, assim como não posso convencê-las a parar de tomar suplementos dietéticos. Mas talvez se alguém pudesse encontrar uma maneira de colocá-los em uma pílula. . .

Esclarecimento: uma versão anterior deste artigo listava suplementos que Craig Hopp, do Centro Nacional de Saúde Complementar e Integrativa, disse não ter mostrado benefícios nos testes. Ele estava se referindo especificamente aos ensaios NCCIH. Esta versão foi atualizada para incluir isso.

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