Principal Comida Aberto há 53 anos, Henry’s Soul Cafe prova que conforto está sempre em demanda

Aberto há 53 anos, Henry’s Soul Cafe prova que conforto está sempre em demanda

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cobertura mágica de sorvete

Henry Smith não era cozinheiro, dizem seus filhos. Mas o caminhoneiro que se tornou dono de uma loja de conveniência podia identificar a qualidade ao provar um prato - a torta de batata-doce de seu primo, por exemplo - e descobrir como duplicar o trabalho de outra pessoa, mesmo que a receita nunca tenha sido gravada no papel.

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Como Smith comprou todos os ingredientes para o que se tornou Henry's Soul Cafe na U Street NW em 1968, ele comprou contêineres para tudo que entrava na torta de Eleanor Harrington, medindo-os antes e depois de as tortas serem feitas, um processo que proporcionou o mesmo sabor sobremesa, diz seu filho, Jermaine Smith. Meu pai era um perfeccionista, diz Smith, 47, que se lembra de Henry dar a ele uma colher cheia de recheio - nunca mais - quando era criança, para identificar a composição da torta. História verídica, conta o filho: Eu tinha 23 anos quando provei uma fatia completa, a mando de um amigo que pediu uma torta. Antes disso, Jermaine percebeu que não deveria comer algo que a empresa pudesse vender com lucro.

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Não muito depois de Henry Smith abrir o que seu filho descreve como um glorificado 7-Eleven, uma fonte de leite, cigarros, fraldas e produtos enlatados, ele acrescentou cachorros-quentes e cigarros pela metade à programação. Em pouco tempo, o empresário comprou uma grelha para fazer hambúrgueres e uma fritadeira para servir batatas fritas com os hambúrgueres. Seguiram-se jantares de frango frito. As tortas, incluindo o creme de coco, fizeram sua estreia em 1969. Tantas pessoas pediram a torta de batata-doce que logo se tornou o único sabor vendido. Henry Smith, diz seu filho, construiu (seu negócio) de acordo com o que a vizinhança estava pedindo.

Henry Smith trabalhou até que seu filho e parceiros de negócios, incluindo a filha Henrietta Smith-Davis, o afastaram das tarefas do dia-a-dia em 2007. No entanto, mesmo depois que ele se aposentou, os clientes passaram, com cadeiras a reboque, para conversar com ele do lado de fora o takeout. O fundador morreu há sete anos, aos 73 anos. Mas sua filosofia exata vive no local original.

Prove o frango assado e diga o contrário. A entrada apareceu no menu na década de 1980, quando os clientes começaram a pedir a Henry Smith por comida que não fosse frita. Ele respondeu com um frango fresco local polvilhado com algumas ervas e assado lentamente até ficar suculento. Fatias tenras de fígado permanecem úmidas sob um cobertor de cebolas e molho marrom feito com gotas do frango assado. Smith-Davis, 55, lembra de seu pai dizendo a ela: Não dê a ninguém nada que você não queira. A resposta do café é polvilhar o bagre com fubá e farinha e fritá-lo até obter um belo tom dourado. Atualmente, há um bando de frango frito pela cidade. A versão de Henry é impressionante por sua falta de cambalhotas.

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Distribuídas como se esperassem sobras, as entradas são servidas com opção de pão e dois acompanhamentos; uma folha de papel manteiga separa a refeição do muffin (escolha entre pão de milho branco ou de trigo, ou uma fatia de pão branco ou de trigo). Os muffins, de sabor semelhante ao Jiffy, são assados ​​no café. Se o recheio tiver um gosto familiar, é porque é feito com muffins. Os lados ficariam em casa em um evento social da igreja. Diga amém para o mac com queijo de laranja cremoso, feijão verde bem temperado, purê de batata salpicado com pedacinhos de casca vermelha e couve firme e aveludada. Os últimos obtêm seu charme não do vinagre, mas das asas de peru defumadas.

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Não tentamos recriar a roda, diz Jermaine, enfatizando a culinária tradicional, que inclui uma sopa de feijão assada com pimenta e costelas de porco impregnadas da fumaça de seu fogo de nogueira. As costelas são densas, carnudas, com manchas pretas e pintadas com um molho de tomate assertivo, a picada de vinagre contrabalançada com açúcar mascavo. Nada mudou, diz ele. Estamos fazendo as coisas da mesma maneira que quando eu era criança crescendo no negócio.

Os clientes parecem apreciar a consistência. Antes da pandemia, não era incomum que alguns deles aparecessem com seus próprios recipientes ou pedissem aos funcionários para não afixar uma etiqueta em uma caixa de viagem, dizem os dois filhos de Henry Smith. Eu não me importo, diz Smith-Davis, rindo das memórias de pessoas que tentam fazer com que sua comida seja comida caseira. Contanto que continuem recebendo de mim!

Uma segunda filial do café foi inaugurada em 1997 em Oxon Hill, Maryland, por Jermaine e o ex-gerente de esportes e entretenimento Bernard Brooks Jr. Será que eu comecei a trabalhar em um dia ruim? Uma falha no computador resultou em um pedido online atrasado, pelo qual um servidor se desculpou com uma oferta de sobremesa e bebida grátis. Não me importei com a espera, pois a loja entretém os clientes com música do lado de fora. Infelizmente, sucessos de Michael Jackson e Stevie Wonder - um patrono da U Street - não conseguiram superar os bolos de salmão achatados salgados, pretos da grelha; bolo de carne com um sabor residual de hash de carne de milho enlatada; ou couve estranhamente doce. Salvando a refeição estavam aqueles bolinhos de milho tenros, quentes do forno mesmo depois de 30 minutos no carro, e um par de asinhas de frango frito crocantes, inflamadas com molho picante vermelho-fogo.

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Posso entender por que Henry's Soul Cafe vende cerca de 100.000 tortas por ano. O recheio suave da assinatura revela noz-moscada, gengibre, baunilha e laranja, embora em quantidades que deixam a batata-doce brilhar. (A crosta fina é um produto comercial adequado.) Não foi até a apresentadora de talk show Wendy Williams entrar em contato com a Casa Branca de Obama e perguntar sobre suas preferências que os proprietários descobriram que o ex-presidente havia comido seu best-seller, e mais de uma vez.

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Catering é uma grande parte dos negócios da família Smith. Uma cozinha central na Avenida Alabama SE emprega a maioria dos cerca de 40 trabalhadores de Henry. Os clientes incluem os Wizards, the Capitals, grupos religiosos e desabrigados em D.C.

Henry's Soul Cafe nunca foi sobre Henry Smith ganhando muito dinheiro, diz seu filho, que se lembra de seu pai permitindo que alguns clientes comprassem comida a crédito e levando refeições para pessoas necessitadas. Ele não tinha um banco de riqueza, mas um banco de coração.

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A entrega original não contém fotos dos nomes em negrito que colheram os frutos do trabalho da família ao longo da operação. Saber que celebridades gostaram de sua comida é bom, Jermaine diz, mas seu pai disse que seus clientes regulares eram seu pão com manteiga.

'O realmente pessoas famosas são os frequentadores regulares ', Jermaine se lembra de seu pai lhe contando. ‘E não tenho espaço suficiente na parede’ para todas as suas fotos.

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Henry's Soul Cafe 1704 U St. NW. 202-265-3336 e 5431 Indianhead Hwy., Oxon Hill, Md. 301-749-6856. henryssoulcafe.com .

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Aberto em Washington das 11h às 18h De terça a sábado, das 11h às 16h Domingo. Oxon Hill: 11h30 às 17h Segunda-feira, 11h30 às 19h00 Terça a sábado, do meio-dia às 18h Domingo. Preços: em Washington, sanduíches de US $ 5,15 a US $ 9,95, pratos principais de US $ 10,59 a US $ 13,99; em Oxon Hill, sanduíches de US $ 3,99 a US $ 8,99, pratos principais de US $ 9,95 a US $ 13,99. Acessibilidade: os dois locais são muito confortáveis ​​para acomodar cadeiras de rodas; uma pequena rampa leva à entrada em Oxon Hill.