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A verdade sobre produtos orgânicos e pesticidas

O Departamento de Agricultura divulgou recentemente as últimas medições de resíduos de pesticidas em nossos alimentos, na forma de Programa de Dados de Pesticidas 2016 resultados, então parece oportuno falar de pesticidas e orgânicos.

E preconceito.

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Acompanho essas questões há muito tempo e vi muitas evidências de que os alimentos orgânicos têm níveis mais baixos de resíduos de pesticidas do que os alimentos convencionais, então fiquei surpreso ao ler um duas partes análise em Forbes.com por Steve Savage, um cientista vegetal convencional que conheço e respeito, mostrando que o número de resíduos e a quantidade de pesticida nesses resíduos eram praticamente os mesmos para alimentos orgânicos e convencionais.

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O que poderia estar acontecendo em nosso suprimento de alimentos para que a diferença nos níveis de pesticidas diminuísse de forma tão marcante? Isso daria uma coluna interessante, pensei.

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Comecei a perguntar às pessoas, mas ninguém tinha uma boa explicação. Não há evidências de fraude generalizada (embora haja evidências para algumas), e a única outra explicação foi a deriva. Como os orgânicos costumam ser cultivados na proximidade de seus irmãos convencionais, a deriva acontece. Mas isso é um monte de desvios.

E então conversei com Sonya Lunder, analista sênior do Grupo de Trabalho Ambiental. Ela também é uma geek de dados, uma mulher segundo o meu coração, e ela realmente tentou replicar os resultados de Savage. Ela não podia.

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Então, achei melhor tentar fazer sozinho. E eu também não consegui.

O motivo pelo qual não pudemos foi que os dados de Savage estavam espetacularmente errados. Ele relatou que os alimentos convencionais tinham em média 3,1 pesticidas diferentes, e os orgânicos, 2,6. Os números reais, que eu baixou todo o banco de dados de resíduos para obter , são 3,2 para convencional (ok, isso é perto) e 0,8 para orgânico (definitivamente não é perto). Liguei para o USDA para ter certeza de que não havia estragado nada, e ele confirmou meus números. Este foi um erro honesto e, quando o apontei, Savage imediatamente verificou por si mesmo, confirmou o erro e começou a retirar os artigos. Ele me disse que se sentiu péssimo por ter entendido errado.

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Quando cometo um erro - e todos nós cometemos - acho que é a experiência mais humilhante que já existiu. E, naturalmente, os erros que cometemos tendem a seguir uma direção que apóia nossa visão de mundo. Savage é vociferantemente anti-orgânico ( ele boicota isso e trabalha como consultor para o setor convencional), e talvez isso tenha tornado mais fácil para ele acreditar no que seus dados ruins estavam lhe dizendo.

Agora que sabemos o que não é verdade sobre os resíduos de pesticidas, vamos passar ao que é.

Uma grande lacuna da pesquisa é que alguns dos produtos químicos mais usados ​​- em fazendas convencionais e orgânicas - não são testados. O sulfato de cobre é amplamente utilizado como fungicida orgânico e não consegui encontrar nenhum dado sobre os níveis de resíduos. O glifosato, o herbicida mais usado na agricultura convencional, está apenas começando a ser testado. (Não está nos dados do USDA, mas os testes da Califórnia descobriram que, de 308 amostras, apenas quatro tinham resíduos, todas bem abaixo dos limites legais.) A grande maioria das substâncias para as quais o USDA testa são usadas apenas na agricultura convencional, então não é surpreendente que os alimentos convencionais têm mais resíduos.

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Eu adoraria ver um estudo verdadeiramente abrangente de resíduos. (Se você tiver um, envie-o na minha direção!) Ainda assim, nunca vi uma análise comparando o convencional com o orgânico que não concluísse que os alimentos orgânicos tinham níveis de pesticidas significativamente mais baixos.

A questão-chave, claro, é se isso importa, e este é o ponto crucial da discordância sobre os níveis de resíduos.

Não há dúvida de que os pesticidas podem ser tóxicos para as pessoas, e a exposição do trabalhador rural é um problema sério. Mas os níveis de alimentos são muito baixos, e o USDA e a Agência de Proteção Ambiental (junto com muitos toxicologistas com quem conversei ao longo dos anos) dizem que você não deve se preocupar com eles.

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Nem todo mundo acredita nessas avaliações, e os céticos costumam apontar para o fato de que nossas agências governamentais não fizeram o tipo de teste que pode prever o perigo potencial de longo alcance, risco de baixo nível de uma mistura de muitos produtos químicos.

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Existem duas maneiras pelas quais uma mistura de pesticidas pode ser perigosa. A primeira é se eles têm efeitos sinérgicos - ou seja, o resultado dos dois ou mais produtos químicos juntos é diferente (e pior) do que os resultados de cada um individualmente. A segunda é cumulativa, a exposição de longo prazo de baixas doses ao longo do tempo.

Falei com David Eastmond, toxicologista da Universidade da Califórnia em Riverside. Vimos efeitos sinérgicos, ele me disse, mas eles são incomuns a raros e acontecem em altas doses. UMA Relatório de 2008 fez a mesma avaliação, assim como a professora da Universidade de Copenhagen Nina Cedergreen, que publicou um artigo recente sobre o assunto . Devemos nos preocupar mais com os efeitos cumulativos, concluiu o artigo.

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A EPA exige testes de exposição crônica e leva em consideração a exposição que obtemos a produtos químicos com modos de ação semelhantes, mas é, obviamente, impossível testar todas as combinações. Cedergreen escreveu para mim em um e-mail que desvendar os efeitos dos pesticidas em humanos é muito difícil, mas eles tentaram. Ela co-escreveu um artigo , publicado em janeiro, que concluiu que o risco cumulativo para o adulto dinamarquês médio da exposição a pesticidas era igual ao de beber uma taça de vinho a cada três meses . Eu certamente gostaria que alguém fizesse a mesma avaliação para os americanos, mas isso nos dá uma ideia da magnitude do risco.

Há, no entanto, uma classe de pesticidas que surgiu como uma preocupação repetidamente, em minhas leituras e entrevistas: os organofosforados. É uma classe de produtos químicos altamente tóxicos, e a EPA já restringiu o uso de alguns deles . Um, clorpirifós, foi o assunto de um batalha entre grupos ambientalistas, que querem que seja banido, e a EPA, que não . Infelizmente, o teste do USDA não tem tamanhos de amostra grandes o suficiente para nos dizer quais alimentos têm maior probabilidade de ter resíduos, mas o uso geral de organofosforados diminuiu nos Estados Unidos. Nos dados de 2016, apenas uma em cada 300 amostras testadas apresentava resíduo de clorpirifós.

É certamente possível que os níveis de resíduos de pesticidas sejam altos o suficiente para representar uma ameaça à saúde. Mas em países de alta renda, onde essas coisas são regulamentadas e monitoradas, é improvável. Não apenas os pais americanos não devem se preocupar em alimentar nossos filhos com frutas e vegetais, mas também devemos tentar fazer com que eles comam o máximo possível, convencionais ou orgânicos. Mas o risco não é zero e nossa capacidade de avaliá-lo não é perfeita.

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A questão dos resíduos é muito emocional, diz Nate Lewis, agricultor orgânico e diretor de políticas agrícolas da Associação de Comércio Orgânico. É um esforço inútil tentar convencer um consumidor de que ele está errado sobre suas escolhas. Embora os agricultores, tanto orgânicos quanto convencionais, estejam usando agrotóxicos de acordo com o rótulo e cultivando alimentos seguros, ele diz: Se o consumidor quiser escolher algo para evitar isso [resíduos], ele deve poder fazer essa escolha, certo ou errado.

Ele continua dizendo, eu não gosto da narrativa de que o orgânico não contém pesticidas. Não é. Eles usam coisas que são tóxicas para o meio ambiente. Mas Lewis passou mais de uma década como inspetor e agricultor orgânico, e acrescenta: Eu vi que os agricultores orgânicos são muito criteriosos no uso de pesticidas. Seu objetivo é escolher a abordagem menos tóxica possível para reduzir o impacto ambiental, e os pesticidas são o último recurso. Vinte e cinco pesticidas sintéticos são aprovados para uso orgânico (em comparação com mais de 900 na agricultura convencional), e a toxicidade de todos os pesticidas usados ​​é revisada pelo National Organic Standards Board.

Quanto ao risco para a saúde, é fundamental que você pare de dizer que será mais saudável para você, diz ele. Nós não sabemos disso.

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Falei com Lewis várias vezes ao longo dos anos e admiro sua franqueza e circunspecção. Dada a inevitabilidade humana de cometer erros, tento fazer o mesmo mantendo um post-it mental dizendo: Ei, pode ser que você esteja errado. Nos dias bons, isso me ajuda a ser menos dogmático sobre as coisas em que acredito e melhor a escutar. Nos dias ruins, eu simplesmente ignoro e me apresso. No geral, porém, acho que torna mais fácil para mim ser mais generoso em discordâncias e mais difícil ser seduzido por coisas que gostaria que fossem verdadeiras, mas não são.

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