Os defensores da reforma das leis de bebidas alcoólicas de Maryland estão otimistas de que no próximo ano o Estado Livre se juntará à maioria do país ao conceder aos supermercados e cadeias de lojas a liberdade de vender cerveja, vinho e talvez até bebidas alcoólicas.



Quarenta e sete estados e D.C. permitem que supermercados vendam cerveja, e 40 e D.C. permitem que vendam vinho, de acordo com a Associação de Varejistas de Maryland. A distribuição de álcool em Maryland é regida por uma lei de 1978 que nega explicitamente licenças de bebidas alcoólicas a redes e lojas de descontos, mal definidas, e limita as licenças aos residentes de Maryland, que podem ter apenas uma licença. Algumas lojas foram protegidas pela lei de 1978, e é por isso que o supermercado Giant em White Oak, no condado de Montgomery, vende cerveja e vinho, mas outros pontos de venda Giant não. E Maryland dá uma margem de manobra considerável aos condados e cidades na regulamentação das vendas de álcool, então você verá algumas lojas com o mesmo nome ou nomes semelhantes, mas não verá que eles têm diferentes membros da família listados nas licenças.

É uma mistura confusa que não atende bem os consumidores de Maryland. A lei foi projetada para proteger as lojas de cerveja e vinho familiares que dominam o cenário do varejo, mas estão em dívida com grandes atacadistas no sistema nacional de três camadas estabelecido após a revogação da Lei Seca. Um punhado de varejistas independentes e preocupados com a qualidade diminuiu as margens, especialmente em cidades como Annapolis, Baltimore e Frederick - e, mais recentemente, no condado de Montgomery. Mas os habitantes de Maryland estão atrás do resto do país em sua liberdade de comprar bebidas alcoólicas.

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Noventa e oito por cento dos americanos podem ir a uma mercearia e comprar cerveja. Oitenta e cinco por cento podem comprar vinho, diz Adam Borden, da Marylanders for Better Beer and Wine Laws, que defende as vendas de redes de lojas desde 2012. MBBWL ajudou a mudar as leis do estado há alguns anos para permitir que os residentes de Maryland comprassem vinho diretamente de vinícolas. O grupo divulgou uma nova pesquisa em julho, segundo a qual 67% dos consumidores de Maryland são a favor de permitir que as redes de lojas vendam bebidas alcoólicas.

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Somos um dos últimos estados restringindo o mercado livre para vendas de álcool, diz Cailey Locklair, presidente da Associação de Varejistas de Maryland, Associação de Drogarias de Cadeia de Maryland, Associação de Joalheiros Tri-State e Conselho da Indústria de Alimentos de Maryland. Não consigo pensar em nenhum outro setor de varejo onde permitamos que feudos controlem o mercado e os protegamos. Queremos ou não um mercado livre? Os consumidores fazem.

Borden e Locklair citam razões semelhantes para ter esperança de que a legislatura em Annapolis, que resistiu veementemente à mudança, possa ser receptiva aos seus apelos na sessão de 2021. Cerca de um terço dos legisladores são novos após as eleições de 2018, e a liderança de ambas as casas mudou.

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E no ano passado, a Suprema Corte dos Estados Unidos derrubou uma lei do Tennessee com uma disposição chave semelhante à de Maryland, determinando que a exigência de residência estadual para possuir uma licença de álcool violava a Cláusula de Comércio da Constituição. Essa ação foi movida pela Total Wine & More, a rede com sede em Bethesda, Maryland, com mais de 100 lojas em todo o país. (A Total possui duas lojas em Maryland, com diferentes indivíduos nas licenças.)

A Maryland Retailers Association lançou um novo site, mdalcoholchoice.com , para educar os consumidores e ajudá-los a contatar seus legisladores em Annapolis. Locklair disse que o grupo lançará em breve uma pesquisa mostrando amplo apoio e uma projeção de quanto o estado poderia ganhar com a venda de licenças de álcool.

Borden estimou que o estado ganharia um lucro inesperado de cerca de US $ 200 milhões com a venda inicial das licenças e de US $ 50 milhões a US $ 70 milhões por ano depois disso. As taxas poderiam ser escalonadas, com lojas de conveniência pagando $ 35.000 por uma licença, uma drogaria como CVS ou Walgreens $ 50.000, mercearias $ 250.000 e lojas de clubes como Costco ou Sam’s Club $ 500.000, disse ele.

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Rastreamos cerca de 2.000 lojas no estado e estimamos que cerca de dois terços se inscreveriam para obter uma licença no primeiro ano, disse Borden, citando a experiência do Tennessee e do Colorado, que liberalizaram suas leis de licenciamento nos últimos anos. O registro desses estados também demonstra que as lojas de cerveja e vinho protegidas pela lei atual provavelmente não sofreriam ou fechariam, disse ele.

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A mudança não virá fácil. O Wine and Spirits Wholesalers of America, um grupo de lobby nacional, não tomou uma posição sobre a questão em Maryland, mas os atacadistas do estado parecem ter interesse no status quo. Eles teriam que vender para muito mais varejistas e enfrentar a pressão de preços do poder de compra de grandes lojas como a Costco.

Talvez o mais revelador seja o fato de a Maryland Retailers Association e a MBBWL não estarem trabalhando juntas, apesar de buscarem o mesmo objetivo e usar argumentos quase idênticos. Borden e Locklair não me disseram por quê, mas é evidente que há desconfiança entre os dois grupos.

E o difícil esforço de vários anos para mudar as leis de remessa direta demonstrou como é difícil mover Annapolis em questões envolvendo a venda e distribuição de álcool. Tom Wark, chefe da National Association of Wine Retailers, um grupo que faz lobby pela liberdade de embarque interestadual, disse que seu grupo ficaria de fora dessa luta. Mas ele acrescentou uma advertência.

No que diz respeito ao álcool, os políticos do seu estado são corruptos, disse ele.

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