Principal Comida O restaurante indiano Woodlands não tem casa, mas seu menu vegetariano continua no meu coração

O restaurante indiano Woodlands não tem casa, mas seu menu vegetariano continua no meu coração

Antes da pandemia, eu não poderia ter contado a você da última vez que jantei em Woodlands, a instituição Langley Park que antes ficava espremida entre uma farmácia Rite Aid e uma loja Overstock Furniture em um centro comercial padrão. Andar em Woodlands sempre foi como aquele momento de O Mágico de Oz, quando Dorothy sai da austeridade de madeira de sua casa de fazenda no Kansas e entra em um universo Technicolor onde as pessoas começam a cantar aleatoriamente e os homens de lata descobrem que sempre tiveram coração.

Os fins de semana eram a hora de se encontrar em Woodlands. Veg-heads, hindus, estudantes do College Park e amantes da culinária do sul da Índia se reuniam no restaurante, talvez depois do templo ou como parte de passeios maiores para comer, orar, amar e fazer compras (embora provavelmente não nessa ordem). Todos eles chegaram para a mesma coisa: o buffet do proprietário Anand Poojary, uma suntuosa variedade de mais de 25 pratos, cada um deles uma repreensão à noção de que a carne é de alguma forma obrigatória para qualquer cozinha de grande profundidade e diversidade.

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Por US $ 14,95 o pop - um preço que nem cobriria seu parfait de foie gras no Le Diplomate's menu de brunch - você tinha acesso a uma mesa após a outra de chaats, biryanis, alimentos básicos para o café da manhã do sul da Índia, pão sírio, caril, pratos indo-chineses, sobremesas e dosas tão grandes que pareciam que a cozinha tinha folhas finas enroladas do tronco de uma sequoia da Califórnia . A primeira vez que você experimenta o buffet, você jura que se tornará um cliente regular. Então o tempo passa como um trem-bala até que um dia você acorda e percebe que Woodlands fechou, e você se chuta por todos aqueles fins de semana que você pulou por objetos aparentemente mais brilhantes.

Em 1º de janeiro, Poojary fechou seu restaurante, o que ele abriu há 23 anos com a ajuda de um gentil proprietário que se arriscou com dois neófitos sem absolutamente nenhuma experiência em administrar um negócio. Poojary e seu parceiro de negócios eventualmente seguiram caminhos separados, e ele foi o único responsável pela ascensão e queda do restaurante cujo nome oficial dizia tudo sobre sua missão: Woodlands Pure Vegetarian Indian Cuisine.

Poojary poderia ter comemorado seu 25º aniversário no mesmo centro, se o gentil proprietário ainda administrasse o espaço. Mas esses dias acabaram e Poojary não podia negociar os termos que gostava com seu novo senhorio, então ele deixou seu contrato expirar em 31 de dezembro. Ele esperava encontrar outro local. Mas é um momento assustador para operar um restaurante, muito menos tentar reabri-lo em meio a tantas incertezas.

Foi quando essa coisa me passou pela cabeça ', disse Poojary, que cresceu em uma fazenda no distrito de Udupi, no sudoeste da Índia. Ele decidiu operar Woodlands fora de seu estabelecimento irmão em Silver Spring, Jewel of India, que recebeu esse nome em homenagem ao restaurante de mesa branca com toques de ouro em Manhattan, onde Poojary começou na indústria da hospitalidade americana em meados da década de 1990. Com essa decisão, Woodlands se tornaria uma criatura peculiar da pandemia: a cozinha fantasma acidental, baseada em um negócio com mais de 20 anos de memórias já no banco.

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Essa operação dupla não é tão fácil, relativamente falando, quanto abrir um conceito de frango frito para viagem dentro de uma churrascaria onde o proprietário pode ter uma frigideira sobressalente para lidar com o negócio extra. Você basicamente precisa de duas cozinhas separadas para operar um restaurante predominantemente do norte da Índia (Jewel of India) e um restaurante predominantemente do sul da Índia (Woodlands) no mesmo espaço. Os vegetarianos mais ortodoxos insistem que nenhum produto de origem animal, nem mesmo os ovos, compartilham a mesma área de preparação de seu pão de cada dia, e os jainistas, cuja doutrina espiritual da não-violência se estende à destruição de plantas inteiras, não desejam que os vegetais contaminem suas cozinhas.

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Chame de carma, se quiser, mas Poojary já havia encerrado sua operação de catering em Jewel of India e devolveu a sala de banquete adjacente para seu senhorio, deixando-o com uma cozinha secundária adequada para a encarnação fantasmagórica de Woodlands. Dois cozinheiros do local do Langley Park, Biju Poouathumkundli e Sanjaya Maharajan, mudaram-se para Silver Spring e agora servem como a espinha dorsal robusta dessa operação de entrega.

Eu oficialmente restabeleci minha conexão com Woodlands no final de dezembro, ignorando o fato de que Poojary estava a poucos dias de fechar a loja de tijolos e argamassa. Pedi um masala dosa, entre outras coisas, curioso para ver como o crepe ficaria depois de uma curta corrida do restaurante à porta. Quando liberado de seu casulo de folha de estanho, o dosa estava tão comprometido quanto você esperava, suas bordas crocantes tão suavizadas que a linha entre o recheio de panqueca e batata-cebola-caju começou a desaparecer.

Por mais que tenha sentido falta da apresentação e do crepitar do meu dosa, me deleitei com o guisado de sambar e o purê de batata do crepe salpicado com sementes de mostarda, folhas de curry, cajus fritos e muito mais, seu impacto combinado tão inegável quanto o sul da Índia sol. Tive uma experiência semelhante com o chana bhatura, um prato do norte de Punjabi frequentemente encontrado em cardápios do sul da Índia: seu dirigível de pão frito havia murchado, o que prejudicou seu apelo visual, mas permaneceu quente e em borracha, a colher perfeita para o perfumado grão de bico Curry.

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Se as ofertas no menu dosa são inevitavelmente diminuídas no trânsito, inúmeros outros pratos não sofrem quaisquer efeitos nocivos por pegar uma carona até sua casa. A cozinha é excelente em arroz, montando entradas complexas e totalmente elaboradas a partir de um ingrediente que muitos consideram pouco mais do que um correio para outros pratos, presumivelmente mais sofisticados. O arroz com limão é uma estrela genuína, seus grãos tingidos de açafrão aumentados com folhas de curry, pimenta, sementes de mostarda e lentilhas temperadas, que fornecem uma crocância profundamente satisfatória. O banho de bagala também é um A-lister, seu arroz suspenso em um iogurte caseiro, ao mesmo tempo ácido, cremoso e saboroso.

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Para ser honesto, eu me tornei uma espécie de perseguidor desde que restabeleci meu relacionamento com Woodlands. Pelo menos uma vez por semana, pego meu telefone e reviso seu menu, fazendo pedidos com uma imprudência que beira a obsessão. Pani puri, manteiga masala dosa, palak paneer, vegetais carbonizados com tandoori (e frutas!), Dal makhani, malai kofta, rasmalai e mais apareceram na minha porta, sua primeira parada no caminho para meu estômago ansioso. Digo a mim mesma que é para o trabalho, mas sei a verdade: adoro Woodlands e não posso esperar por seu retorno a um centro de strip (ou qualquer outro lugar) perto de mim. Poojary quer que isso aconteça quase tanto quanto eu.

Woodlands Pure Vegetarian Cozinha Indiana

10151 New Hampshire Ave., dentro do restaurante Jewel of India, Silver Spring, Md., 301-408-2200 . woodlandsrestaurants.com .

Horas: 11h30 às 15h e das 17h00 às 21h00 diariamente, para coleta e entrega apenas.

Metro mais próximo: N / D

Preços: $ 3 a $ 16 para todos os pratos, incluindo pães, aperitivos, caril, especialidades da casa e sobremesas.