A experiência do imigrante na América é freqüentemente contada por meio da comida, muitas vezes por adultos refletindo sobre o constrangimento que sentiram ao desempacotar uma refeição caseira no refeitório da escola, enquanto os colegas zombavam de seus rolos de sushi, pãezinhos a vapor, bolinhos de porco e outros pratos que basicamente se tornaram básicos da nossa dieta no século 21. Mas quando Jollibee, uma importação filipina, começa sua rápida expansão em nosso país, percebi que há outro capítulo na frequentemente contada história do imigrante momento lancheira ':



A rejeição cínica de um conceito estrangeiro de fast-food sem primeiro compreender sua importância para as pessoas que o amam.

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Eu vi isso se desenrolar em tempo real quando comecei a explorar o primeiro Jollibee a pousar no mercado D.C., bem ao lado de um Jersey Mike’s Subs em um centro de strip que é separado, mas de alguma forma ainda faz parte do shopping Westfield Wheaton. Quando comecei a postar fotos nos canais sociais habituais, a maioria das pessoas estava genuinamente animada com a perspectiva de um Jollibee em sua vizinhança. Mas houve alguns comentários cortantes que talvez me incomodaram mais do que deveriam: que o menu não parecia nada de especial; que ninguém deveria ficar na fila para uma rede de fast-food; que eles apresentarão o Jollibee na categoria de Lugares que um crítico profissional pode visitar sem precisar fazê-lo.

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Quero dizer, quão difícil é entender a alegria de se reunir com uma comida favorita - mesmo que seja apenas junk food - que você não experimenta desde a infância em uma terra distante? Tudo que eu tinha que fazer era imaginar morar no exterior e a emoção que sentiria ao descobrir um Runza tomada na esquina. Pensando bem, eu faria piruetas se encontrasse um outlet Runza a 90 milhas de Washington, que, pela última vez que verifiquei, ainda é considerado parte dos Estados Unidos, não importa o quão estrangeiro você possa pensar que seja.

Paolo Dungca, um dos dois chefs filipinos atrás Pogiboy no centro de Washington, fala livremente sobre como Jollibee influenciou seu conceito fast-casual. Dois dos pratos de assinatura da rede (o Jolly Spaghetti e o Chickenjoy) foram reinventados no Pogiboy por Dungca e Tom Cunanan, o ex-chef do Bad Saint, onde ele ganhou um prêmio James Beard por sua abordagem requintada da culinária filipina. Ambas as empresas - a gigante multinacional Jollibee e o modesto balcão Pogiboy dentro do Block - gostam de obscurecer, e talvez até apagar, a linha entre os alimentos reconfortantes americanos e filipinos.

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Claro, qualquer discussão sobre a influência de Jollibee está incompleta sem a compreensão de seu impacto cultural também. Mesmo antes de Dungca e eu nos sentarmos para comer Chickenjoy, Jolly Spaghetti, bifes de hambúrguer, arroz de adobo e tortas de manga e pêssego, o chef me contou sobre suas viagens de infância a Jollibee, seja em Pampanga (sua província natal) ou Cerritos, na Califórnia . (onde sua mãe e seu padrasto, Madonna e Rudy Garcia, transplantaram a família em 2004). Ele me contou sobre a festa do pijama com seus primos e como eles se reuniam em Jollibee na manhã seguinte para um banquete tão aguardado. Ou como sua mãe voltava para casa tarde de seu turno em um resort da Disney com um balde de frango Jollibee, que realmente era uma forma de Chickenjoy. Ou como ele comemoraria aniversários em Jollibee.

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Para mim, isso é nostalgia da infância, disse Dungca enquanto estávamos na fila, uma experiência comum em Jollibee.

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E ainda é mais do que nostalgia. Quando ele se mudou para a área de Los Angeles ainda menino - um estranho no mundo do Mickey Mouse - ele encontrou conforto nas locações do Jollibee que surgiram no sul da Califórnia. Sim, eles ofereceram um gostinho de casa, mas também tornaram a transição para os Estados Unidos mais fácil, como se a presença de Jollibee fosse um reconhecimento tácito de que Dungca era bem-vindo aqui. Esses eram sentimentos poderosos o suficiente para construir laços, mais fortes do que o ferro.

Nem é preciso dizer que não tenho esse vínculo com Jollibee. Mas uma mordida no frango da rede - tão crocante, tão suculento, tão americano - e eu percebi que não precisava de uma história de fundo para apreciar as baquetas e coxas enterradas em um balde de Chickenjoy, sua carne empanada enriquecida com soja apenas o suficiente para aprofundar os prazeres. Mergulhar o frango no molho de Jollibee, uma preparação viscosa com um brilho de superfície perceptível, pode parecer obsceno, mas você absolutamente deve fazê-lo.

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O mesmo molho é servido com uma concha sobre o bife do hambúrguer, que Dungca corretamente compara ao bife de Salisbury. O prato é um par de bifes de carne moída, cada um grelhado por tempo suficiente para pegar um pouco de cor e sabor de grelhados. Os bifes são sufocados com aquele molho umami e polvilhados com um punhado de cogumelos cortados em fatias. A preparação parece um passo distante da tarifa do refeitório do ginásio, e ainda assim eu poderia não pare de comê-lo.

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Aberto desde abril, o Wheaton Jollibee ainda é um trabalho em andamento. Seu menu não é tão extenso quanto o de outras cidades. Você tem exatamente uma opção de Yumburger, aquele coberto com queijo. Não consegui discernir imediatamente as características filipinas do hambúrguer, apesar de seu famoso slogan, langhap sarap, uma espécie de fast-food vem aqui que significa aroma delicioso em tagalo . Você ainda não encontrará pratos para o café da manhã aqui, como o prato de ovos fritos e linguiça longanisa. Nem você encontrará halo-halo, o sublime mash-up filipino de uma sobremesa, embora me tenham dito que o menu Wheaton continuará a se expandir à medida que a equipe recebe mais treinamento.

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Mas você vai encontrar um sanduíche de frango frito, um espécime crocante que tem gosto de carne de peito salgada a mais de um centímetro de sua vida. Resiste bem ao competição de fast-food . Você também encontrará um palabok pancit decente, que, eu diria, se beneficiaria de uma aplicação generosa de alho frito e tinapa . Depois, há o prato mais divisório do menu, o Jolly Spaghetti, um prato de massa encharcado em um molho de carne parecido com ketchupl, que esconde fatias de cachorro-quente emulsionado. Na primeira mordida, achei que era doce e pegajoso. Na segunda mordida, achei estranhamente atraente. Na metade, percebi que o Jolly Spaghetti ocupa um universo próprio, onde sua raridade torna o prato um objeto de grande desejo.

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Se Dungca e eu tínhamos opiniões diferentes sobre o Jolly Spaghetti, estávamos na mesma página sobre a torta de manga com pêssego. Quando abrimos a caixa fina que continha nossa sobremesa, ficamos maravilhados com a textura da torta frita, um pouco crocante, um pouco espumante e um pouco mastigável. Conversamos sobre a adição de pêssegos ao recheio pegajoso e se era uma concessão ao paladar americano. Mas, principalmente, nos perguntávamos se essa era a maior sobremesa de fast-food que existia.

Não poderíamos pensar em um melhor.

Jollibee

2800 University Blvd W., Suite C, Wheaton, Md. 240-657-9840; jollibeeusa.com .

Horas: 9h00 às 22h00 Diário.

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Metro mais próximo: Wheaton, com uma caminhada de meia milha até o restaurante.

Preços: $ 2 a $ 38 para todos os itens do menu.